Η ανακάλυψη μίας νέας ηπείρου

Ένα κρυμμένο θραύσμα, που υπολογίζεται να είναι 1,3 δισεκατομμυρίων ετών, βοηθά τους επιστήμονες να ανιχνεύσουν την ιστορία της μυστηριώδους “χαμένης ηπείρου” της Ζηλανδίας.

Κρυμμένο κάτω από την ανατολική πλευρά των Νησιών South και Stewart της Νέας Ζηλανδίας βρέθηκε ένα κομμάτι μιας υπερηπείρου δισεκατομμυρίων ετών. Μόλις πρόσφατα αναγνωρίστηκε από τους επιστήμονες, η Ζηλανδία είναι η πιο βυθισμένη, λεπτότερη και νεότερη ήπειρος που έχει βρεθεί μέχρι σήμερα. Αυτή η ανακάλυψη όμως έρχεται να αλλάξει τα επιστημονικά δεδομένα, αφού υποδηλώνει ότι η Ζηλανδία μπορεί να μην είναι τόσο νέα, γεγονός που μπορεί να ενισχύσει την υπόθεση της ηπειρωτικής της ιδιότητας.

Τα δορυφορικά δεδομένα μπορούν να χρησιμοποιηθούν για την απεικόνιση της ηπείρου της Ζηλανδίας, η οποία εμφανίζεται ως ένα ανοιχτό μπλε ανάποδο τρίγωνο στα ανατολικά της Αυστραλίας (Πηγή: GNS Science).

Η ανακάλυψη μπορεί να βοηθήσει στην επίλυση ενός γρίφου που για καιρό προβλημάτιζε τους επιστήμονες. Οι περισσότερες ήπειροι περιέχουν έναν πυρήνα πετρωμάτων γνωστό ως κρατόν, ένα είδος γεωλογικού πυρήνα ηλικίας τουλάχιστον ενός δισεκατομμυρίου ετών, που λειτουργεί σαν μια σταθερή βάση πάνω στην οποία χτίζονται οι ήπειροι. Μέχρι τώρα ο παλαιότερος ηπειρωτικός φλοιός που βρέθηκε στη Ζηλανδία χρονολογούνταν πριν από περίπου 500 εκατομμύρια χρόνια – σχετικά νεανικός με γεωλογικούς όρους. Αν λοιπόν η Zealandia, η νέα ανακάλυψη, είναι ήπειρος, γιατί φαίνεται να λείπει ο κρατήρας της;

Η Νέα Ζηλανδία μετατράπηκε σε ένα από τα υψηλότερα σημεία της Ζηλανδίας, αφού ωθήθηκε προς τα πάνω από την κίνηση των τεκτονικών πλακών (Πηγή: Alamy)

Το ενδιαφέρον είναι ότι, ενώ η ανακάλυψη δείχνει ότι ο φλοιός της Ζηλανδίας είναι πολύ παλαιότερος από ό,τι πιστεύαμε κάποτε, εξακολουθεί να είναι όμως σημαντικά νεότερος από τα ηπειρωτικά ξαδέλφια της. Όλες οι μεγάλες ήπειροι σήμερα -Αφρική, Ευρώπη, Ασία, Αυστραλία, Βόρεια Αμερική, Νότια Αμερική και Ανταρκτική- φιλοξενούν πετρώματα, τα οποία υποδηλώνουν τη μακρά αντοχή τους, ηλικίας άνω των 3 δισεκατομμυρίων ετών.

Πηγή: www.nationalgeographic.com